LE JOUR JULIEN 

De quoi s'agit-il?

Supposons que nous soyons le premier janvier  2000 à midi (UTC). Pour les astronomes, nous sommes le jour Julien  2 451 545 ! Pourquoi?

C'est en 1849 , dans son ouvrage Outlines of astronomy, que l'astronome Hershell démontra qu'il serait souhaitable, pour se situer dans le temps, d'utiliser un décompte exact des jours  en partant d'une date de référence choisie le plus rationnellement possible. Il proposait la méthode déjà avancée en 1583 par l'érudit français Joseph-Juste de l'Escale de Bordons (en latin Scaliger) dans son ouvrage De emendatione temporum. 

Ce n'est pas un hasard si cet ouvrage paraît l'année qui suit la promulgation par le pape Grégoire XIII du calendrier dit "grégorien"(1582). Scaliger était un huguenot et s'opposait au projet du pape.

Un nouveau calendrier de longue durée 

Il faut se rendre compte que nous sommes habitués à un calendrier qui n'est pas limité dans le temps et dont la date de départ est l'année de naissance (supposée) de Jésus Christ.

Au temps de Scaliger, on utilsait le calendrier Julien, mais, en parallèle, il existait  trois  calendriers "cycliques" à usage ecclésiastique.

L'un d'eux, hérité de l'empire romain et nommé l'indiction, était limité à 15 ans.

Un autre, destiné à repérer le dimanche de Pâques, était nommé cycle solaire car le dimanche est le jour du soleil (sunday). Ce "calendrier" comporte 7 jours mais auxquels s'ajoute un jour bissextile tous les quatre ans. Le dimanche se répète donc le même jour tous les 28 ans (4 x 7).

Le troisième "calendrier" permet de repérer la position de la lune. On sait depuis l'antiquité que la lune revient au même jour tous les 19 ans. Il s'agit du "nombre d'or".

Scaliger qui désirait un calendrier beaucoup plus long couvrant toute la période historique décida de combiner ces trois "calendriers ce qui lui donna droit à 7980 ans (15 x 28 x 19).  

Quelle date de départ pour compter les jours? 

En fait, Scaliger a voulu utilser la longue période de 7980 ans dont il disposait de façon a couvrir toute l'histoire du passé telle qu'on l'imaginait à l'époque. Or, les érudits évaluaient la date de la création du monde vers 4000 avant Jésus  Christ. En combinant habilement ses trois périodes, il obtint le lundi 1er janvier 4713 avant Jésus Christ (dans le calendrier Julien utilsé de son temps ).Il s'agissait d'une année bissextile.

L'heure "de départ" était  midi au méridien d'Alexandrie (on considère de nos jours celui de Greenwich). Dans le jour Julien, on indique aussi l'heure en fractions digitales. P.ex 6 heures (6/24) se notent 0,25, ce que l'on remarque dans l'exemple choisi .    

Notons que pour les astronomes, il s'agit de - 4712 , car ils considèrent que la date est 0 entre l'an -1 et l'an 1. 

Jour Julien et Calendrier Julien 

On dit, à juste titre, qu'il ne faut pas confondre le jour Julien et le calendrier Julien. On notera cependant que le calcul du jour Julien utilise l'année (un peu inexacte) de 365,25 jours, typique de ce fameux calendrier Julien. 

NB Pour les puristes, il faudrait parler de jour Julien lorsqu'il s'agit de jours entiers et de date Julienne lorsque l'heure est indiquée.  

 Vérifions!

Ce n'est pas un hasard si nous avons pris comme exemplle le 1er janvier 2000 à midi. C'est cette date que les astronomes utilisent actuellement comme origine des temps.

Faisons le calcul du jour julien pour cette date. Depuis le 1er janvier 4713 à midi au  1er janvier  2000 à midi, 6.712 années se sont écoulées. Dans le calendrier Julien , ces années sont de 365,25 jours, ce qui correspond à 6.712 x  365,25 = 2 451 558 jours. Cependant, le pape Grégoire XIII décida en son temps de soustraire 10 jours au calendrier. Depuis, 3 jours de décalage se sont ajoutés (1700, 1800 et 1900 ne sont pas bissextiles). Il est donc nécessaire d'enlever 13 jours à notre  décompte, ce qui fait 2 451 545.

Calcul du jour julien

Pour compter sans se tromper, il vaut mieux s'adresser aux nombreux logiciels disponibles sur Internet, entre autres:   

 http://www.proftnj.com/calcastr.htm ou  http://www.patricklecoq.fr/convert/cnv_calendar.html

Voir aussi l'excellent site http://www.tondering.dk/claus/cal/julperiod.php

Le jour Julien modifié

Il faut bien reconnaître que le chiffre représentant le jour Julien est interminable. Lors  du lancement du Spoutnic, les ordinateurs de l'époque ne pouvaient pas calculer de tels nombres avec la précision souhaitable. Il fut donc décidé d'inventer un jour Julien dit " modifié" (MJD, Modified Julian Day), dans lequel on enlève le deux premiers chiffres à savoir 24. On en a profité pour compter les jours à partir de minuit, ce qui se fait en soustrayant un demi jour, autrement dit 0,5, ce qui donne pour l'exemple ci-dessus 51 544,5 au lieu de 2 451 545Soit.

 

 

 

 

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